ARM和MIPS被指为保地位缺乏创新

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作为许可嵌入式处理器技术的主要供应商,ARM公司和MIPS技术公司一方面在积极寻找新的市场增长机会,另一方面也在竭力压制新型处理器结构的兴起。

一些批评家称,尽管两家公司都在忙于探询各自的商机,但他们想竭力保持固有地位的保守做法已经危及到他们的创新能力。

然而,保守仍是合算的。ARM在蜂窝电话市场上有绝对的控制权,该公司是中等性能低功耗处理器主要供应商。在价值将近10亿美元的半导体IP市场上,这家位于英国剑桥的公司所占的市场份额从2000年的18%上升到2001年的20%。据Gartner Dataquest统计,ARM去年的IP收入高达1.79亿美元。

ARM拥有约90家许可使用厂商。在最近举行的嵌入式处理器论坛上,该公司公布了一种改进型处理器结构ARM11,其性能高达500MHz。ARM还披露了ARM10系列的一种325MHz扩展型号ARM1026EJ-S,它是可综合的,而且可支持Java软件。

虽然这些产品可帮助ARM保持住现有的市场,但它们都没有什么突破性的技术,一些分析师认为。如某分析师Jim Turley说道:“它没有什么新意,它很像ARM10,而ARM10很像ARM9,ARM9又很像ARM7。”Jim原来是ARM的竞争对手ARC Cores公司的管理人员。

“创新在哪里?新的功能在哪里?”Turley问道。“并不是因为他们不聪明,只是目光短浅罢了。他们不想开发一个全新的产品,只想提供保险、稳定的产品。”

ARM辩护称,无线手机市场仅占其许可费收入的一半,全部收入的10%。此外,一些ARM许可使用者,比如英特尔和Altera,已在网络市场的不同领域取得了成功,这表明ARM可以深入高性能应用市场。

“我认为你应当区分开侧重于技术和智力开发的东西与着眼于新商机的商业活动,”ARM公司CPU产品经理Eric Schorn说道,“从商业的角度看,开发这些快速增长、大批量生产的产品更加重要。”

MIPS面临压力

MIPS在小批量的市场上找到了立足点,该市场需要比ARM处理器内核功能更强大的处理器。虽然MIPS的许可使用者看起来更富有创新精神,但他们在收入上大都落后于ARM的许可使用者,而且没有ARC Cores和Tensilica等小公司引人注目。

“MIPS和ARM都比较普通,”Turley说道。“是那些小公司在推动技术的发展,他们在电路设计和处理器结构上创新。他们的市场份额几乎是零,因此拉到一个客户他们特别激动。”

Turley警告称,任何基于稳妥、安全思想的策略都有可能葬送ARM和MIPS。“90年代初,SPARC、英特尔的960和AMD的29K占据着大部分市场,”他说道,“现在它们都已烟消云散。它们凭红极一时的设计赢得市场,但很快便成过眼烟云。”

MIPS正面临着同样的压力,该公司眼看着其IP市场份额在节节下滑。据Gartner Dataquest统计,MIPS的IP市场份额已从2000年的12.4%下降到2001年的8%。该公司去年的营收为7000万美元,目前仍是第二大微处理器IP供应商。

然而,当任天堂公司为其任天堂GameCube游戏机选用IBM微电子的PowerPC处理器时,MIPS损失了数千万美元的“种子基金”许可费。据MIPS公司主席兼CEO John Bourgoin称,任天堂将停止销售采用MIPS引擎的Nintendo6?设备。

欲争夺头把交椅

尽管遭受一连串挫折,MIPS仍宣称其目标是超过ARM,成为头号IP供应商。

“在两三年内超过ARM不太现实,除非我们与一家公司合并。但是,我们计划大规模地扩展这一微处理器结构,使之成为业界功能最强大的标准。”Bourgoin表示,“如果能做到这一步,收入自然会随之飚升,最终我们会坐上头把交椅。”

虽然MIPS只有55家许可使用者,仅相当于ARM的一半多一点,但MIPS还授权十几家公司使用其指令集结构。这样可让许可使用者开发他们自己的设计,仅受维持软件兼容性要求的限制。比如几家MIPS许可使用者最近公布了开发特高性能器件的计划。比如,Intrinsity公司就详细展示了其基于MIPS32结构的2GHz FastMIPS内核,并计划将该内核与一个2GHz DSP型的处理器集成在一起。MIPS还将其MIPS32结构授权给了Fulcrum微系统公司,后者计划开发异步工作的1GHz内核。

Bourgoin坚信,MIPS最终将在智能卡这一动辄以数百万计的庞大市场找到落脚点。为蜂窝电话、信用卡和认证设备提供智能卡的法国公司Gemplus S.A.已采用MIPS于去年推出的MIPS 4KSC内核。随着安全要求的提高,智能卡公司将逐渐用32位内核替代老式的8位设计。

“虽然我们现在还没有任何收益,”Bourgoin说道。“但该项目6个月后就可完成。Gemplus销售5亿张智能卡,我们现在要做的就是让他们使用我们的产品来替换原来的。”

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