英特尔在移动时代的衰落或许不会影响苹果

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英特尔在移动时代的衰落或许不会影响苹果

4月23日消息,据外电报道,本周,英特尔宣布准备裁减1.2万名员工。如果你没有密切关注这个行业,你可能会感到惊讶。但是,事实上,在过去十年中,英特尔错过了硅谷最大的革命:向移动转变。

看看当前最受欢迎的移动设备吧,例如iPhone、iPad、三星Android手机,还有亚马逊的Fire,你就会发现它们都有一个共同点:它们都没有使用英特尔芯片。你可能会好奇为什么英特尔就错过了这样巨大的变化?但事实上,它就是错过了。现在,它正在奋起直追,试图能够收复失地。

但是,英特尔当前的困境将苹果放到了一个非常特殊的位置上。虽然该公司销售的大多数产品现在都使用的是它自己设计的芯片,但是它仍有一个历史悠久的产品还在使用英特尔的芯片:Mac电脑。

消除过度依赖

公平地说,苹果也曾过度依赖于某一家外部公司。在2005年,也就是10多年前,苹果做出了一项让人大跌眼镜的决策:它宣布将其Mac电脑的芯片换为英特尔芯片,而放弃它从上世纪90年代中期就一直在使用的IBMPowerPC芯片。

对于Mac电脑的长期用户(包括笔者在内)来说,这是一条非常令人震惊的消息。这些用户发现自己处在一个非常尴尬的位置上:一方面英特尔芯片的性能给人们的印象越来越好,另一方面他们又不得不为性能表现并不怎么出彩的PowerPC芯片辩护。突然之间,我们不得不接受英特尔了。

但是,苹果换用英特尔芯片最有意思的事情还是:早在苹果换用英特尔芯片之前的几年,从OS X操作系统出现后,苹果就一直在开发可以在英特尔芯片上运行的操作系统。

从技术的角度来说,苹果换用英特尔芯片自然有很多好的理由。但是,笔者认为它这样做的一个重要原因是出于战略上的考虑:长久以来,苹果就一直坚持自己全面打造自己的硬件、软件和服务,因此,对于它来说,过度依赖于任何一家公司都将是危险的。开发可以在英特尔芯片上运行的OS X操作系统可以消除对于IBM公司的依赖,从而避免将自己的命运与别人绑在一起。

英特尔或将出局

现在,英特尔的处境可以说岌岌可危。苹果可能会继续沿用它的不过度依赖某一家公司的战略,因为这项战略当时帮助苹果顺利过渡到了英特尔芯片。

唯一的问题是苹果该找谁来替代英特尔?在PC电脑芯片行业,英特尔的主要竞争对手是AMD,这两家公司的芯片均采用的是x86架构。苹果已在某些Mac电脑上使用了AMD公司的Radeon图形处理器,它与AMD公司的合作关系已经存在了。

但问题是AMD公司要比英特尔小很多,它没有能力生产苹果所需要的这么多芯片。虽然AMD的芯片在性能上大致可媲美英特尔,但是它现在的关注点似乎更多地放到了在图形芯片市场上。

而且,现在除了Mac电脑,整体PC电脑市场的销量都在下滑。这倒并不是说Mac电脑的销量很快就会下滑了,但是我们必须承认消费者科技行业正在发生变化,苹果不能不考虑到这一点。

自己开发芯片

如果还有一家不错的x86芯片供应商,那么苹果会怎么做呢?

苹果最可能的做法是:它会收购这家芯片供应商。在苹果刚推出iPhone的时候,它使用的是三星的现成的ARM芯片。后来,苹果收购了芯片公司P.A. Semi,于是从iPhone 4起苹果就开始采用经过自己改良后的ARM芯片了。

苹果的Mac电脑大约每十年就会更换一次芯片。在采用PowerPC芯片之前的十年间,苹果Mac电脑就一直独占性地运行在摩托罗拉的68k芯片上。现在,几乎可以肯定地说,苹果可能已有一台Mac电脑样机正运行在ARM芯片上。

今天的苹果要比十年前强大多了。因此,我们相信,即使英特尔无力供应它所需要的芯片,苹果也不会被搞得措手不及。苹果已经历了很多变故,因此它绝不会过度依赖某一家外部公司。

但是,这并不意味着换用芯片就是一件很容易的事情。支持移动设备的芯片不一定是你想在PC电脑上运行的芯片。它们肯定无法提供高端iMac或Mac Pro电脑所需要的马力。但是,随着计算需求越来越倚重于移动设备,越来越多的消费者在台式电脑(或笔记本电脑)之外找到了满足自己计算需求的解决办法。正如新款MacBook所显示的那样,人们宁愿牺牲性能来换取更小更便于携带的设备。

最后,对于Mac电脑来说,利好的消息是在经过30多年的发展之后,它的发展势头仍然强劲。不管它里面装上什么芯片,我们在未来五到十年内仍然会购买它。因为我们知道不管芯片怎么变化,Mac电脑仍然是Mac电脑。



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